Mariposa Monarca

Danaus plexippus tiene su origen, conocido como la mariposa monarca, se encuentra en el Trópico Americano, hace casi 2 millones de años. Su distribución actual es desde Canadá hasta el noreste argentino. Cada otoño, después de un viaje de 4.500 kilómetros, la majestuosa mariposa monarca llega a sus tierras de invernada en México para hibernar en los bosques de pinos, robles, abetos y bosques mixtos, en lo alto de las montañas.

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Introducción

La Monarca es la migrante más famosa en el mundo de las mariposas. Sus poderes de migración son tan grandes que ha podido extenderse a través de las Américas desde Canadá hasta Perú. El primer registro conocido fuera de América fue de 3 especímenes que cruzaron el Atlántico y se vieron en Gran Bretaña en 1876. Desde entonces, la Monarca se ha extendido al norte de África, Europa e incluso a la India. También cruzó el océano Pacífico, llegando a Australia, Nueva Zelanda y Papúa Nueva Guinea.

Mariposa-Monarca

En América del Norte, millones de Monarcas migran anualmente a lo largo de una distancia de 2000 millas (3200 km) entre sus territorios de cría en Canadá y sus áreas meridionales de invernada en México. El etiquetado de mariposas individuales ha demostrado que cubren regularmente distancias de hasta 1100 millas en solo unos pocos días.

Cada otoño, a medida que el clima se enfría en América del Norte, un gran número vuela hacia el sur, canalizándose hacia unas pocas áreas boscosas en las tierras altas de México. Durante los meses de invierno, los abetos en el pequeño santuario de El Rosario se llenan de millones de Monarcas. Cubren totalmente las hojas, ramas y troncos, a veces incluso causan que los árboles caigan bajo su peso.

[alert type=”info” icon-size=”big”]Se ha estimado que unos increíbles 800 millones de Monarcas estuvieron presentes en la reserva a mediados de la década de 1990, pero el número cayó a unos 100 millones en 2004. Las razones de la variación son en parte climáticas, pero el colapso se atribuye principalmente a la tala ilegal en la reserva.[/alert]

Es poco sabido que estas increíbles mariposas también hibernan regularmente en pequeñas cantidades en lugares desérticos áridos como el valle Saline en California, un valle en forma de cráter lunar a mitad de camino entre el Monte Whitney y el Valle de la Muerte en el desierto de Mojave. Las Monarcas regularmente sobreviven el invierno allí a pesar de la muy baja humedad diurna (5-25%), la escasa lluvia invernal y el hecho de que la única vegetación perenne a mediados y finales del invierno son arbustos como el tamarisco, la mula y la creosota. Sin embargo, un problema con los hábitats del Valle Salino es que una vez cada cinco años aproximadamente, las temperaturas de la noche caen varios grados bajo cero y congelan a la mayoría o a todas las Monarcas

En febrero y marzo se despiertan de la hibernación y el aire se convierte en una masa arremolinada de naranja y negro mientras decenas de miles de Monarcas salen al aire. A medida que los días se vuelven más cálidos comienzan a filtrarse fuera de los santuarios y comienzan su viaje de regreso hacia el norte. Las hembras hacen una pausa para poner huevos mientras viajan, creando colonias temporales a lo largo de la ruta. La progenie también migra al norte, dejando sus propios huevos. La mayoría de las mariposas originales probablemente perecen durante el viaje de regreso, pero hay evidencia para demostrar que algunas logran regresar a las áreas de cría originales en el norte.

La migración anual de Monarcas es controlada por una “brújula solar compensada en el tiempo” que depende de los receptores de luz y un reloj circadiano integrado en las antenas. Cuando los científicos eliminaron las antenas de un grupo de Monarcas, volaron con fuerza pero en direcciones aleatorias, pero un grupo de control con sus antenas intactas voló en la misma dirección.

En otro experimento, las antenas de algunos fueron pintadas con esmalte negro, y estas mariposas cuando se colocaron en un simulador de vuelo volaron juntas, pero en la dirección “equivocada” en comparación con su ruta de migración normal. Otro grupo hizo pintar sus antenas con pintura transparente, y todas migraron juntas en la dirección correcta.

El reloj circadiano emplea ritmos de procesos bioquímicos, fisiológicos o conductuales que controlan el comportamiento basado en el tiempo, incluida la ubicación diaria del ciclo de reposo y alimentación de los machos y el ciclo de oviposición, descanso y alimentación de las hembras. El reloj también desencadena actividades puntuales como emergencia y actividades anuales y estacionales, incluida la migración. Los tiempos precisos se modifican por factores climáticos como la temperatura, la humedad y los niveles de luz solar.

Los insectos no “saben” dónde están, por lo que no pueden navegar por puntos de referencia. Navegan principalmente mediante el uso de una brújula interna en combinación con un reloj circadiano que determina el momento de las migraciones. La migración de Monarcas se desplaza hacia la derecha a una tasa de 1 grado por día para todas las generaciones del ciclo migratorio anual. La migración hacia el norte desde el sitio de hibernación en México se desencadena por el equinoccio de primavera. Las rutas y velocidades de migración están influenciadas por los vientos y las condiciones climáticas.

Diagrama que ilustra la hipótesis de la migración Monarca:

Aunque las Monarcas en América del Norte son de comportamiento migratorio, también hay poblaciones no migratorias que se reproducen durante todo el año en América Central y en las islas del Caribe y el Pacífico. La investigación de Altizer ha demostrado que las subespecies migratorias han desarrollado alas que son aproximadamente un 14% más grandes en la envergadura que las de las subespecies no migratorias, presumiblemente para permitirles viajar grandes distancias con mayor facilidad. Los experimentos de reproducción demostraron que estas diferencias de tamaño son heredadas, en lugar de estar influenciadas por factores ambientales tales como las temperaturas más cálidas.

Hábitats

Debido a su naturaleza migratoria, la Monarca se puede encontrar en prácticamente cualquier hábitat, incluyendo praderas, pastizales, bosques templados caducifolios, bosques de coníferas montañosas, bosques subtropicales, hábitats costeros, desiertos, parques, jardines, ciudades, etc. Se puede encontrar en elevaciones entre el nivel del mar y  a al menos 3400 metros. Las mariposas también se pueden ver en el mar, y a menudo se asientan en los barcos.

Las Monarcas se reproducen en casi cualquier lugar donde estén disponibles las plantas para alimentación de larvas, generalmente en campos, prados, claros de bosque y hábitats a los lados de la carretera a elevaciones entre el nivel del mar y aproximadamente 1000 m.

Ciclo vital

El huevo tiene la forma de una cúpula alta, de color pajizo, y está cubierto por quillas verticales, cada una unida por numerosas pequeñas crestas horizontales. Se coloca individualmente en la parte inferior de las hojas de las plantas de alimentos que son casi invariablemente Asclepias, pero también incluyen Calotropis (Apocynaceae). Ciclo de Vida de la Monarca

La oruga cuando está completamente crecida es blanca, con cada segmento marcado con bandas verticales negras y amarillas estrechas. El segundo segmento torácico y el octavo segmento abdominal presentan cada uno un par de protuberancias negras tipo látigo. Las orugas a menudo son parasitadas por una mosca tachinid Lesperia archippivora.

Las plantas de alimentos para larvas, las asclepias contienen cardenólidos, toxinas que pueden inducir un paro cardíaco en los vertebrados pequeños. Las toxinas son tomadas por las orugas y pasadas a las mariposas adultas que las utilizan para la defensa contra aves insectívoras, reptiles y roedores.

La crisálida verde pálida es regordeta y en forma de barril, con los segmentos abdominales comprimidos, formando una cúpula. En su punto más ancho hay una banda abdominal estrecha tachonada con puntos amarillos y negros. La crisálida está suspendida por un cremaster fuerte de tallos en o cerca de las plantas de alimentos.

Comportamiento de los adultos

Las mariposas tienen un vuelo poderoso pero revoloteante, intercalado con periodos de vuelo y deslizándose en amplios círculos mientras vuelan de un grupo de flores a otro. Se establecen con frecuencia al néctar en Asclepias, Aster, Cirsium, Dispacus, Solidago, Syringa y Vernonia.

El cortejo tiene lugar a última hora de la mañana, momento en el que el macho persigue a la hembra en el vuelo, empujándola y engatusándola hasta que se establece, generalmente en un arbusto, donde se produce la cópula.

Los cuerpos de las Monarcas contienen cardenolides derivados de la planta de alimentos de la oruga. Cualquier ave que coma un Monarca es probable que se vea afectada por vómitos, espasmos musculares y trastornos visuales. Las aves tienen la capacidad de aprender y recordar los patrones y colores de las mariposas tóxicas, por lo que después de sufrir la experiencia desagradable de comer un Monarca, es poco probable que ataquen a otro.

Sin embargo, algunas aves han aprendido a superar las defensas tóxicas de la mariposa, por ejemplo, las oropéndolas negras Icterus abeillei han descubierto cómo extraer el contenido corporal de las Monarcas y descartar los elementos tóxicos. En uno de los sitios de hibernación en Michoacán, México, se estimó que entre 3500 y 35000 Monarcas se comían todos los días durante el invierno de 1978-79 con oropéndolas de dorso negro. La mortalidad total resultante de los ataques de las oropéndolas con dorso negro y de los piqueros de cabeza negra Pheucticus melanocephalus se ha estimado en 1.8 millones de Monarcas por año en Michoacán.

Como es el caso con las mariposas más tóxicas o desagradables, las Monarcas están involucradas en anillos de mimetismo por los cuales varias especies, algunas tóxicas y otras apetecibles, comparten un patrón común, en este caso alas anaranjadas con vetas negras y manchas blancas. Debido a que reconocen y recuerdan los patrones, se los engaña para que rechacen las especies apetecibles debido a su similitud con las Monarcas tóxicas.

El mímico más conocido es el Virrey Limenitis archippus, que durante muchos años se pensó que era una especie apetecible, y por lo tanto se consideró que era una imitación batesiana del Monarca. Ahora se acepta generalmente que las cosas no son tan claras: el grado de apetecibilidad abarca un amplio espectro entre individuos de cualquier especie dada.

¿Cuánto tiempo viven las mariposas monarcas?

La vida de la Mariposa Monarca

Las mariposas monarca tienen una vida variada. Si un monarca adulto vive hasta 14 días eso no significa necesariamente que sus futuras generaciones tendrán la misma esperanza de vida. Dicho esto, cada generación de la monarquía probablemente vivirá menos o más años, dependiendo de la forma en que lleven sus vidas. Típicamente, es más probable que las monarcas migratorias tengan una vida más larga que las especies no migratorias.

¿Cuánto tiempo viven las mariposas monarcas?

La vida útil de una mariposa monarca no sólo depende de su comportamiento, sino también de la estación en la que sobreviva. Durante el verano, es probable que los monarcas vivan entre 14 y 28 días en cautiverio. Su esperanza de vida en la naturaleza es más o menos la misma.

Durante el verano, los monarcas tienen una vida de 14 a 28 días en cautiverio. Su esperanza de vida en la naturaleza es más o menos la misma. Tienen una vida muy variada.
Los científicos afirman que las monarcas migratorias generalmente tienen una vida más larga en comparación con los residentes permanentes. La mayoría de los monarcas adultos viven de agosto a septiembre y algunos individuos pueden sobrevivir hasta abril.

Una vez que se convierten en adultos se vuelven muy venenosos. Como resultado, los adultos son menos susceptibles a los depredadores potenciales. Sin embargo, los monarcas más longevos rara vez producen descendencia.